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De la familia de las Leguminosas ( Fabacea), las habas ( Vicia faba) presentan tallos cuadrados que pueden medir entre 30 y 80 centímetros. Las flores, que brotan agrupadas en las ramas laterales, se asemejan a mariposas blancas con una mancha negra púrpura. El fruto consiste en una vaina aplanada de 5 a 30 centímetros de longitud, según la variedad, y con varias semillas o habas dentro de unos 2 ó 3 centímetros.

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Es una hortaliza poco exigente, apenas requiere cuidados, aunque necesita una humedad regular en el terreno y temperaturas más bien frescas para ofrecer las mejores cosechas. Dependiendo del tiempo que tardan en madurar, existen diversas variedades, de ciclo largo y de ciclo corto, pero todas se pueden consumir crudas, aunque lo habitual es hacerlo cocidas, rehogadas, en tortilla o como guarnición en muchos platos.

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En zonas templadas se siembran en otoño, pues no temen a las bajas temperaturas. En cambio, en regiones muy frías, es preferible esperar hasta finales del invierno o principios de la primavera. Se siembran en surcos separados entre 40 y 60 centímetros, según la variedad, depositando dos semillas por golpe cada 15-20 centímetros. Luego se recubren con unos 5 centímetros de tierra. Debido al tamaño y la dureza de las semillas conviene dejarlas en remojo unas 24 horas antes de su siembra para facilitar de esta manera su germinación.

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Las habas se adaptan a casi todos los suelos, excepto los muy duros y secos. Tampoco les gustan los terrenos muy ácidos y prefieren los arcilloso-calcáreos. El terreno debe estar trabajado en profundidad y fresco, que retenga la humedad , pero sin excesos. Crece muy bien en suelos ricos en humus o abonados con compost. Hay que plantarlas en emplazamientos abiertos, pero en zonas cálidas es mejor buscar un sitio algo sombreado, para que el sol no llegue a entorpecer su desarrollo. No conviene cultivar habas en el mismo lugar dos años seguidos o se correrá el riesgo de que en la tierra donde crecen se desarrollen anguílulas ( nematodos).

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Para consumirlas tiernas la cosecha se efectúa entre mayo y agosto, antes de que estén completamente maduras. Si se prefieren secas, hay que dejarlas envejecer y recogerlas cuando se oscurezcan. Una hilera de tres metros producirá unos nueve kilogramos de habas. Tras la recogida, se deben arrancar las matas y aprovecharlas para hacer compost. Lo mejor es hacer una cosecha escalonada, a medida que las vainas se hinches y antes de que el filamento que las bordea se ponga negro.

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Como requieren un suelo húmedo es necesario efectuar riegos moderados a menudo. En época de floración se espaciarán un poco. Mantener el terreno sin malas hierbas evita que éstas compitan con las habas y extiendan el pulgón. Binas y escardas o colocar algún acolchado vegetal son tareas básicas. Cuando la mata alcance 80 centímetros y tenga flores conviene cortar por encima de la sexta flor para desarrollar las vainas y evitar la invasión de los pulgones negros. Las matas suelen necesitar algún tipo de soporte para evitar que el viento las derribe. También es bueno recalzar los tallos.